Une énigme irrésolue

Les noms de Robert Leroy Parker et de Harry Alonzo Longabaugh ne vous disent sans doute rien …
Pourtant, vous les connaissez, ces deux-là.
Si, si, rappelez-vous, vous les avez vus au cinéma. Enfin, pas vraiment eux, mais leurs avatars, Paul Newman et Robert Redford1.
Vous y êtes : Butch Cassidy et le Kid, membres d’une bande de pilleurs de banques et de trains, « the Wild Bunch » (la Horde Sauvage), ayant sévi à la fin du XIXe et au début du XXe siècles.
Du Colorado à l’Utah, du Wyoming à l’Idaho, du Nouveau-Mexique à l’Arizona, du Nevada au Texas, les tribulations et les méfaits (parfois sanglants) de cette bande furent nombreux.

Cavale en Argentine

Jusqu’à ce que Butch et le Kid, accompagnés par la maîtresse de ce dernier, Etta Place, s’embarquent pour l’Amérique du sud en 1901, laissant derrière eux des acolytes emprisonnés, en fuite, ou morts.
Les grands espaces de Patagonie et de l’altiplano vont devenir le théâtre de leurs derniers méfaits.

Dans un premier temps, ils s’installent anonymement en Argentine, dans un ranch près du village Cholila2 (entre El Bolson et Esquel) où ils mènent une vie paisible.

Mais ils vont faire parler d’eux à nouveau.
En 1905, on leur prête le pillage d’une banque à plus 1000 km au sud de leur résidence. Les forces de l’ordre ainsi que l’agence de détectives Pinkerton sont sur leurs traces.
Ils s’enfuient vers le nord, sont vus à Bariloche, passent au Chili, puis réapparaissent en Argentine où ils se signalent par le pillage d’une banque à Villa Mercedes (650 km à l’ouest de Buenos Aires). Ils s’enfuient de nouveau au Chili.

En 1906, Etta retourne aux Etats-Unis. Le Kid l’accompagne puis rejoint Butch qui a trouvé pour eux un travail en Bolivie : ils sont chargés de protéger la paye des ouvriers d’une mine d’étain.

Terminus Bolivie

Mais Butch est las : il souhaite s’établir en Bolivie et devenir fermier. Il écrit à un ami qu’il a trouvé l’endroit qui lui convenait.
Deux ans plus tard, deux bandits américains volent la paye d’une mine d’argent puis s’enfuient vers San Vincente3 non loin de là et se réfugient dans leur ferme. Trois jours après, la maison est cernée, une fusillade éclate et on retrouve deux cadavres dans la maison.

Mais, là commence l’énigme, l’identification des corps est incertaine, même après des analyses ADN. Certains prétendent que Butch et le Kid ont péri à cet endroit et y ont été enterrés.
D’ailleurs, depuis cette nuit du 6 novembre 1908, l’un et l’autre n’ont-ils pas cessé d’écrire à quiconque?

D’autres, telle la sœur de Butch, affirment que ce dernier est revenu aux Etats-Unis. Comme le Kid du reste, des témoins le disent.
Et ils auraient vécu encore longtemps (jusqu’en 1937 pour Butch), sous une fausse identité bien sûr4.

Il est aussi une voix, et non des moindres, puisqu’il s’agit de celle de Luis Sepulveda, célèbre écrivain chilien, qui situe leur fin de vie en Patagonie, où les deux bandits auraient été retrouvés par un détective de Pinkerton, Martin Sheffields, qui les aurait rencontrés chez eux, à Cholila, en 1907, et aurait négocié le prix de son silence …

Autant le dire, le mystère reste entier, on ignore toujours quel fut leur destin.
Avis à ceux qui se sentent une âme de fin limier : tout reste à faire !

1 Dans « Butch Cassidy & le Kid », de George Roy Hill (1969). Le film livre une version romantique et drolatique des aventures des deux malfaiteurs, sans souci d’exactitude historique.
2 Dans les environs de Cholila on peut toujours voir quelques murs en bois vermoulu de ce qui fut leur ranch.
3 Près de la ville de Tupiza, dans le sud de la Bolivie. Des excursions sont d’ailleurs organisées au départ de Tupiza pour visiter San Vicente et la ferme où les deux malfrats auraient été abattus.
4 Cette thèse a inspiré un nouveau film consacré à Buth Cassidy, Blackthorn (Matéo Gil, 2011), dans lequel Sam Shepard campe un Butch vieillissant, rattrapé par un passé qui vient contrecarrer son aspiration à une vie rangée.
Elle alimente également l’oeuvre d’Hugo Pratt, qui dans « Tango » imagine la rencontre de Corto Maltese et de Bucth Cassidy.